Comerciantes de etanol de Brasil se enfrentan a pérdidas mientras la apuesta de importación va mal

Hace unos meses, algunos comerciantes de etanol en Brasil pensaron que tenían una idea de importar suministros baratos de los EE.UU. en un momento en que los precios internos estaban aumentando y las existencias se estaban reduciendo. No funcionó.

En lugar de embolsar beneficios fáciles, terminaron inundando el mercado local. En un sorprendente giro para un país que es un exportador neto – produce más etanol que nadie excepto Estados Unidos – las importaciones de Brasil subieron ocho veces en cuatro meses hasta febrero, en comparación con el mismo período del año anterior, según datos de gobierno. Los precios cayeron más del 20 por ciento.

bloom1

Algunos grandes comerciantes y distribuidores cayeron en grandes problemas, incluyendo Raizen SA, una empresa conjunta de Royal Dutch Shell Plc y Cosan SA; Copersucar SA, que controla la comercialización de biocombustibles estadounidense Eco-Energy LLC; Y Biosev SA, una unidad del comerciante Louis Dreyfus Co., según datos de la agencia estatal de petróleo ANP. El exceso era tan malo que la industria pidió al gobierno para restaurar los impuestos de importación.

“Algunos compradores tuvieron que eliminar contratos de importación para evitar más pérdidas”, dijo Tarcilo Rodrigues, director de Ethanol Trading Bioagencia, un corredor con sede en Sao Paulo.

Azucar refinada

Durante décadas, Brasil ha estado fabricando combustible a partir del azúcar para aliviar su dependencia del petróleo extranjero porque el país es el mayor productor del mundo, utilizando aproximadamente la mitad de la cosecha para hacer edulcorantes y el resto para el etanol. El gobierno tuvo tanto éxito en impulsar la conversión a un combustible renovable que casi todos los automóviles en la mayor economía de Sudamérica ahora funcionan en alguna forma de etanol basado en cultivos.

Aunque generalmente hay suficiente oferta propia, un salto en los precios en 2015 y 2016 hizo más atractivo importar etanol estadounidense más barato a partir de maíz. El potencial de ganancia se intensificó a fines del año pasado, cuando el consumo estaba erosionando los inventarios y la cosecha de caña aún no había comenzado.

Ya en noviembre, las importaciones parecían una obviedad, sobre todo después de que la caída de la producción brasileña el año pasado dejara los inventarios por debajo de lo normal. Brasil también había eliminado un impuesto de importación del 20 por ciento sobre el etanol en 2010, una medida que fue apoyada por los molineros de caña en ese momento porque querían expandir las ventas al exterior alentando a Estados Unidos a terminar su propio arancel sobre el etanol importado.

Los suministros estadounidenses en el Golfo de México recaudaron alrededor de 1.38 reales (44 centavos de dólar) el litro, según estimaciones. En ese momento, los precios brasileños ya eran de alrededor de 2.10 reales y se pronostica un aumento aún mayor durante el primer trimestre. En los últimos cinco años, los precios habían alcanzado su pico estacional en febrero, marzo o abril.

La producción nacional de etanol en el año hasta marzo cayó un 8 por ciento debido a que las acerías estaban desviando más de su cosecha de caña para hacer azúcar crudo, luego de que los suministros globales fuertes enviaron el precio del edulcorante a un máximo histórico. Para la temporada que comenzó este mes, la producción probablemente caerá un 1.2 por ciento a 25.3 mil millones de litros, según Datagro, un consultor de la industria.

Aumento de la importación

A medida que las perspectivas de oferta se atenuaron, las importaciones procedentes de los EE.UU. en los 11 meses transcurridos hasta febrero, las compras de todas las fuentes externas llegaron a 1.11 mil millones de litros, o más del doble del total de todo el año anterior, según muestran los datos del gobierno. Sólo en febrero, las importaciones alcanzaron los 259 millones de litros, un récord para el mes y el más alto desde 2011.

Gran parte de las compras comenzaron en noviembre, y cerca del 60 por ciento fueron por compañías comerciales y distribuidores de combustible, según Antonio de Padua Rodrigues, director técnico de la asociación brasileña de la industria de la caña de azúcar, conocida como Unica.

Los precios se mantuvieron altos en diciembre y durante la primera semana de enero, llegando a 2.079 reales, pero luego el mercado cayó a medida que llegaban nuevos suministros, según datos compilados por el brazo de investigación de Cepea de la Universidad de Sao Paulo. El etanol se deslizó a 1.591 reales la semana pasada, el más bajo desde mayo. La caída del 18 por ciento en el primer trimestre fue la más pronunciada para ese período desde 2010, según muestran los datos.

Las importaciones probablemente no afectaron tanto los precios como el fin de una exención impositiva sobre los suministros internos, lo que provocó un aumento en las ventas antes de que entrara en vigencia la nueva tasa, dijo en una entrevista Paulo Roberto de Souza, consejero delegado de Copersucar.

La perspectiva de un impuesto de 0.12 reales por litro a partir del 1 de enero “provocó que la mayoría de los molineros vendieran hasta diciembre un enorme volumen de etanol para su entrega a través del primer trimestre”, dijo de Souza, añadiendo que la caída de los precios redujo los márgenes esperados de la compañía. Importaciones de biocombustibles.

Los portavoces de Raizen y Biosev rechazaron peticiones de comentarios sobre su comercio de etanol o el declive del mercado.

Disminuir la demanda también redujo el rally corto. La mayoría de los coches en Brasil pueden funcionar con gasolina o etanol, y los conductores típicamente llenan sus tanques con el combustible que ofrece el mejor valor en la bomba. Así, cuando Petrobras SA, la petrolera estatal, recortó los precios de la gasolina, el consumo de etanol disminuyó. La demanda de etanol de la nación en enero y febrero cayó un 26 por ciento respecto al año anterior, según datos de la ANP.

“Todo el mundo quería ganar dinero con las importaciones de etanol”, dijo Padua, de Unica. “Ahora, los precios se han derrumbado, y los molineros están perdiendo dinero”.

De Bloomberg. Martes 11 de abril de 2017.