La EPA establece el objetivo de biocombustibles en 15 mil millones de galones

La administración intenta equilibrar las demandas del petroleros y los productores de maíz: King Corn vs Big Oil.

La administración Trump está rechazando las demandas de la industria petrolera de hacer grandes cambios al mandato de biocombustibles en los Estados Unidos, que mantuvo en gran medida el status quo al fijar las cuotas finales de cuánto deben agregar de biocombustibles (etanol y biodiesel) los refinadores en la gasolina y el diésel.

Pero la decisión de la Agencia de Protección Ambiental (EPA) obtuvo solo tibios aplausos de los políticos de Iowa, los productores de maíz del Medio Oeste y los productores de biodiesel a base de soja, que dicen que los objetivos reducen la producción potencial de la industria y amenazan con desalentar nuevas inversiones.

La regla final muestra que EPA “está escuchando nuestras preocupaciones y tomándolas en consideración, pero también muestra que tenemos más trabajo por hacer”, dijo la gobernadora de Iowa, Kim Reynolds, en un comunicado enviado por correo electrónico. La agencia está “desalentando la inversión y desalentando el crecimiento” al mantener planos los volúmenes de biodiesel, agregó.

La orden de la EPA a los refinadores de petróleo indican que deben usar en al mezcla 15 mil millones de galones de combustibles renovables convencionales, principalmente etanol, el próximo año, en su reglamento final emitido el jueves. Pero, al rechazar la solicitud de los productores de biodiesel, la agencia también mantuvo una cuota de 2,100 millones de galones de ese combustible a base de soya para 2019.

La decisión de la EPA ilustra cómo la administración está tratando de equilibrar las necesidades de dos soportes electorales rivales para el presidente Donald Trump, y no logra obtener el apoyo total de ninguno de los dos. Los agricultores del medio oeste y el senador de Iowa Chuck Grassley dicen que el mandato es necesario para garantizar la demanda suficiente de etanol; los refinadores de petróleo insisten en que el programa está reventado y se quejan de que se necesita una revisión completa.

“Desafortunadamente, parece que la EPA hizo exactamente lo que el senador Grassley exigió, haciendo una reverencia ante el “King Corn”, dijo Chet Thompson, presidente de American Petroleum and Petrochemical Manufacturers, en un comunicado enviado por correo electrónico. “Creemos que esta acción es mala para la industria y los consumidores de Estados Unidos y alentamos al Congreso a finalmente arreglar el RFS”.

Durante más de una década, la ley federal ha obligado a las refinerías a usar combustible renovable (hasta 36 mil millones de galones en 2022), pero le encargó a la EPA establecer las cuotas anuales precisas. Muchos legisladores apoyaron el Estándar de Combustibles Renovables (la norma oficial) con la expectativa de que la primera generación de etanol a base de maíz sería reemplazada por alternativas hechas de tallos de maíz, algas u otros materiales como el pasto varilla.

La EPA está requiriendo 4.29 mil millones de galones de biocombustible avanzado en 2018, un ligero repunte de la cuota actual de 4.28 mil millones de galones y una propuesta de 4.24 mil millones de galones que la agencia delineó en julio.

Combustible celulósico

Al menos 288 millones de galones tendrían que ser de biocombustible de celulosa de materiales vegetales no comestibles, por debajo de la cuota actual de 311 millones de galones. Eso es un aumento modesto de la propuesta inicial de la EPA de 238 millones de galones. La producción de etanol celulósico ha quedado muy por detrás de lo que los partidarios de la medida imaginaron hace una década.

Brooke Coleman, directora del Consejo Empresarial de Biocombustibles Avanzados, dijo que los objetivos de la EPA “pierden una oportunidad valiosa para acelerar el crecimiento” en la producción de etanol celulósico manteniendo los niveles por debajo de la cuota de 2017.

“Los recortes injustificados a los objetivos de biocombustibles de celulosa envían la señal equivocada a los inversores globales en esta industria emergente”, dijo Coleman por correo electrónico.

El cumplimiento del programa se rastrea mediante créditos conocidos como números de identificación renovables (RIN por sus siglas en inglés). Los RIN que siguen el consumo de etanol disminuyeron 0.6 por ciento a USD 90 centavos, mientras que los RIN de biodiesel subieron 2.5 por ciento a USD 1.03 cada uno, de acuerdo con los datos compilados por Bloomberg.

La producción de biodiesel también ha crecido, y la EPA está decepcionando a los productores al mantener el mandato estable en 2.1 billones de galones.

Los defensores del biodiesel argumentaron que el número está muy por debajo de la producción potencial, con el principal grupo comercial de la industria presionando por un objetivo de 2.5 mil millones de galones en una carta del 16 de noviembre enviada al presidente Trump. “Estos volúmenes tan planos dañarán a los estadounidenses en varios sectores de creación de empleo, ya sean agricultores, recolectores de grasa, molineros, trituradores, productores de biodiesel o camioneros, así como a los consumidores”, dijo la Junta Nacional de Biodiesel en un comunicado enviado por correo electrónico.

Grassley dijo que estaba decepcionado por la falta de un aumento en los niveles de biodiesel y el recorte en la cuota de etanol celulósico, especialmente cuando “los incrementos están justificados”.

“Esta regla final hace poco para fomentar la inversión y el crecimiento en biocombustibles avanzados”, dijo Grassley en un comunicado enviado por correo electrónico. Por el contrario, “el Congreso pretendía que el RFS impulsara el crecimiento de los biocombustibles en todas las categorías”.

La cuota de 15,000 millones de galones para combustible renovable convencional refleja el objetivo actual pero decepciona a los refinadores de petróleo que argumentaron que esa cantidad excedería un 10 por ciento de la denominada “blend wall” (límite para la mezcla), o la cantidad que se puede mezclar fácilmente en el suministro de combustible.

El administrador de la EPA, Scott Pruitt, se había comprometido previamente a establecer cuotas finales en niveles “iguales o superiores a los montos propuestos”. Esa concesión llegó en una carta de octubre a los senadores de los estados agrícolas después de que acordaron dejar de bloquear la confirmación de un alto funcionario de la EPA sobre posibles cambios que podrían socavar el mandato de los biocombustibles.

El plan final muestra que Pruitt se atiene a esa promesa, pero no hace movimientos agresivos para ir más allá.

“Mantener el estándar de combustible renovable en los niveles actuales asegura la estabilidad en el mercado y cumple con mi compromiso de cumplir con los plazos legales y liderar a la agencia al mantener el estado de derecho”, dijo Pruitt el jueves.

Trump visitó plantas de etanol mientras hacía campaña por la presidencia y prometió a los votantes de Iowa que protegería el mandato si lo eligieran. Pruitt tiene previsto reunirse con agricultores y productores de biocombustibles en Nevada, Iowa, el viernes, de acuerdo con personas familiarizadas con la reunión, que pidieron que no se los nombre porque los detalles no se han hecho públicos.

“Este programa intenta resolver un problema que ya no existe al tiempo que crea problemas reales para los consumidores”, dijo Frank Macchiarola, director de grupo del American Petroleum Institute. Pruitt “se enfrenta a la abrumadora tarea de implementar un programa “superado” basado en errores y suposiciones hechas hace más de una década “.

Redacción. Área de Análisis de Zafranet traducción de original de Bloomberg, Ari Natter y Mario Parker. Lunes 4 de diciembre de 2017.