Industria de la caña en Brasil seguirá su apuesta por el etanol.

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Las compañías azucareras brasileñas están aumentando su capacidad para producir etanol frente a la depresión de los precios mundiales del azúcar y las políticas gubernamentales que esperan que aumenten la demanda de biocombustibles.

Un cambio al etanol en la temporada 2018-19 redujo la producción de azúcar de Brasil en 9 millones de toneladas a un mínimo de 12 años y un mayor cambio a los biocombustibles la próxima temporada podría ayudar a eliminar un superávit global que pesa sobre los precios del azúcar.

Brasil también podría perder su corona como el mayor productor de azúcar del mundo frente a India por primera vez en 16 años, según el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos.

Para los procesadores brasileños de caña de azúcar, el cambio a etanol ha demostrado ser una compensación atractiva, ya que el mayor enfoque en los biocombustibles en parte protegió a los ingenios de una caída en los precios mundiales del azúcar en septiembre a su nivel más bajo desde 2008.

Ejecutivos de las principales empresas azucareras brasileñas Biosev y Usina Coruripe, así como pequeños productores como Usina Batatais y Usina Cerradao,  dijeron que ahora están invirtiendo en más capacidad de etanol antes del inicio de la próxima temporada.

Biosev, por ejemplo, el segundo procesador de caña más grande de Brasil, dijo que estaba instalando columnas de destilación en dos plantas del grupo Mato Grosso do Sul para dar a los ingenios la opción de usar el 90 por ciento de su caña para etanol, un aumento del 50 por ciento.

Otra señal de que la industria está haciendo una apuesta a largo plazo sobre el etanol en línea con la política de biocombustibles de Brasil, apareció cuando JW, un importante fabricante brasileño de equipos de etanol, dijo que ha contratado a 200 personas para hacer frente a un aumento en los pedidos.

Brasil implementó por primera vez políticas para utilizar más biocombustibles en 1975 después de que el embargo de suministro de la OPEP hizo subir los precios del petróleo. Los llamados automóviles de combustible flexible que funcionan con etanol puro o una mezcla de gasolina y etanol ahora representan el 80 por ciento de la flota de vehículos livianos de Brasil.

En un nuevo impulso, el gobierno aprobó este año un programa llamado RenovaBio que obliga a las distribuidoras de combustible a aumentar gradualmente la cantidad de biocombustibles que venden a partir de 2020.

El Ministerio de Minas y Energía de Brasil espera que RenovaBio aumente la demanda a 47 mil 100 millones de litros en 2028 desde los 26 mil 700 millones en 2018, lo que ayudará a la industria brasileña de etanol a recuperarse de años de competencia con los precios de la gasolina subsidiada.

“Las inversiones solo se hacen a largo plazo”, dijo Plinio Nastari, analista jefe de la consultora brasileña Datagro. “Parte de estas inversiones se están realizando debido al establecimiento de estos objetivos”.

APUESTAS DE ETANOL

El mercado global también podría ofrecer oportunidades para los productores brasileños de etanol, ya que los países buscan formas de reducir su huella de carbono, incluida China, que está implementando el uso de etanol en el combustible en todo el país para 2020.

Esta temporada, las fábricas brasileñas destinaron el 64 por ciento de la caña al etanol, ya que las ventas nacionales aumentaron en un 40 por ciento debido a los altos precios de la gasolina en Brasil, el cuarto mayor consumidor mundial de combustible para el transporte.

Muchos molinos ya pueden producir azúcar o etanol, con cierta flexibilidad en la mezcla. Las empresas que invierten en columnas de destilación esperan que las reconfiguraciones les den la posibilidad de producir aún más etanol si los precios siguen siendo atractivos.

Además de Biosev, que es controlada por el comerciante de productos básicos Louis Dreyfus, Usina Coruripe, una de las 10 principales procesadoras de caña brasileñas, dijo que planea invertir cerca de 300 millones de reales ($USD 79 millones) para triturar más caña y aumentar su capacidad de etanol.

“Nuestra mezcla aún es muy alta en azúcar debido a la configuración de las plantas, pero estamos tratando de cambiar eso”, dijos el presidente ejecutivo, Mario Lorencatto.

Usina Batatais, una compañía que puede triturar 7 millones de toneladas de caña por cultivo en sus dos molinos, dijo que los cambios que realizó la temporada pasada en una de sus plantas en el estado de Sao Paulo le permitieron asignar hasta un 80 por ciento de etanol.

“Casi duplicamos la producción de etanol hidratado del año pasado”, dijo Luiz Gustavo Junqueira, gerente de innovación de Usina Batatais.

Si bien las inversiones varían, una planta de tamaño medio puede gastar alrededor de 20 millones de reales para agregar una columna de destilación que aumenta la producción de etanol en 40 millones de litros, dijo Willian Hernandes, socio de los asesores financieros FG / A, que ayuda a las plantas a obtener capital.

Hernandes dijo que tres empresas podrían comenzar a expandir su capacidad tan pronto como este mes antes de la próxima cosecha de caña de azúcar en abril.

Los molinos también están invirtiendo en tanques de almacenamiento para que puedan conservar el etanol y venderlo cuando los precios son más altos, dijo Alexandre Figliolino, un ex banquero de inversiones que ahora asesora a las compañías de azúcar y etanol.

AZUCAR

El dramático cambio de Brasil al etanol esta temporada redujo su producción de azúcar en un 20 por ciento y, si el etanol sigue siendo atractivo la próxima temporada, los ingenios podrían destinar más caña al biocombustible.

“Con todos los planes de los que hemos oído hablar, los ingenios probablemente podrían sacar otros 2 millones de toneladas de azúcar del mercado la próxima temporada”, dijo Hernandes.

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos y la Organización Internacional del Azúcar esperan que la India eclipse a Brasil en 2018-19 como el mayor productor de azúcar del mundo.

El atractivo del etanol sobre el azúcar está influenciado por varios factores, incluidos los precios de la gasolina y la moneda brasileña, por lo que aún no se sabe cuánta caña se destinará al etanol en 2019-20.

“Sin RenovaBio en su lugar, diría que estamos ante la misma situación”, dijo Eder Vieito, analista de materias primas de Green Pool. “Si el mundo necesita azúcar, los precios del azúcar se moverán a un nivel de precios que el etanol no puede igualar, sin perder una demanda significativa de gasolina”.

Según los analistas, un debilitamiento del Real y del petróleo crudo ha reducido el precio al que el azúcar está a la par con el etanol a poco más de 13 centavos por libra. Pero eso todavía está por encima de los precios del azúcar de alrededor de 12.4 centavos.

“Los precios siguen enviando a los productores la señal de mantener un fuerte enfoque en el etanol el próximo año”, dijo Nastari de Datagro.

HUELLA DE CARBONO INFERIOR

Sin embargo, la disminución de las existencias de azúcar en Brasil ha apoyado los precios internos, lo que podría estimular un aumento de la producción a corto plazo.

Tampoco está claro si el presidente entrante de Brasil, Jair Bolsonaro, mantendrá la política de alinear los precios del combustible nacional con los precios globales. Si bien ha mejorado la competitividad del etanol al eliminar los límites de los precios de la gasolina, los precios más altos han enfurecido a muchos brasileños.

La producción de azúcar también tiene un atractivo para los ingenios porque los productores pueden cubrir los retornos con contratos de futuros, un mecanismo que aún no existe para el mercado nacional de etanol, dijo John Stansfield, analista y comerciante de Group Sopex.

Fuera de Brasil, el mercado de etanol también parece expandirse gracias a las políticas diseñadas para reducir las emisiones. La firma de consultoría de etanol y azúcar F.O. Licht espera que la demanda mundial aumente al menos un 2 por ciento al año durante la próxima década.

Y mientras que el etanol brasileño a menudo no puede competir con los suministros estadounidenses de bajo costo, el etanol a base de caña de Brasil tiene una menor huella de carbono que podría atraer a los gobiernos que se esfuerzan por cumplir los compromisos del acuerdo sobre el clima de París.

Colombia, por ejemplo, es uno de varios países que están cambiando las políticas de biocombustibles para priorizar el uso de variedades con una menor huella de carbono. El etanol brasileño ha comenzado a gotear en el estado de California en los EE. UU. este año porque los distribuidores de combustible pueden obtener más créditos bajo el esquema de descarbonización del estado.

“En comparación con los biocombustibles locales, como el etanol de maíz, el etanol de caña de Brasil tiene una huella de carbono mucho menor”, dijo el director general de F.O. Licht, Christoph Berg. “Es por lo tanto un combustible relativamente atractivo”.

Los aranceles altos aún representan una barrera en muchos países, incluida China, donde el etanol brasileño está sujeto a un arancel del 30 por ciento, aunque los analistas dicen que las tensiones comerciales entre Washington y Pekín podrían brindar una oportunidad.

“En este momento, no parece estar a la vuelta de la esquina que China reduzca el arancel de importación del etanol brasileño”, dijo Berg. “Pero serían competitivos si se eliminara la tarifa”.

De Reuters. Martes 4 de diciembre de 2018.

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