Más caña en Brasil puede satisfacer necesidad de biocombustibles y no impulsar la deforestación: estudio

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La producción de cultivos de caña de azúcar en Brasil puede necesitar expandirse hasta 5 millones de hectáreas para 2030 para satisfacer la creciente demanda de biocombustibles de etanol, de acuerdo con modelos informáticos que compararon el impacto de diferentes escenarios económicos, sociales y de políticas en el aumento de la producción de etanol.

El estudio reciente encontró que la demanda de etanol de caña de azúcar para 2030 aumentaría entre 17.5 y 34.4 millones de toneladas métricas. Esta demanda podría satisfacerse sin una nueva deforestación intensificando las prácticas ganaderas y convirtiendo las pasturas de ganado brasileñas existentes en caña de azúcar.

Sin embargo, en una medida que sorprendió a muchos expertos, el presidente Jair Bolsonaro revocó este mes un decreto que limita el cultivo de caña de azúcar en los biomas del Amazonas y el Pantanal, dejando la decisión sobre cómo satisfacer la creciente demanda de etanol en manos de la industria de la caña de azúcar.

Los expertos dicen que incluso con el fin de la regulación estatal, la expansión de la caña de azúcar en el Amazonas y el Pantanal es poco probable debido a las malas condiciones agrícolas y la falta de infraestructura allí, junto con la necesidad de la industria de mantener su reputación ambiental positiva en los mercados internacionales.

La producción de caña de azúcar en Brasil podría expandirse en más de 5 millones de hectáreas (19,305 millas cuadradas) para 2030 para satisfacer la demanda de biocombustibles de etanol, según un estudio publicado en la revista Energy Policy, con posibles impactos en las emisiones de carbono y la deforestación de la nación.

Los biocombustibles son combustibles líquidos producidos a partir de cultivos, como el biodiesel producido a partir de soja y etanol a partir de maíz fermentado o caña de azúcar. Los defensores los han presentado como una bala de plata para reducir las emisiones globales de gases de efecto invernadero, pero los críticos argumentan que la limpieza de la vegetación nativa para dar paso a las plantaciones de biocombustibles, y las emisiones de carbono asociadas con ese cambio en el uso de la tierra, pueden exceder las emisiones. ahorros obtenidos al evitar los combustibles fósiles.

A pesar de estas preocupaciones, Brasil ha adoptado los biocombustibles de etanol y ahora es un líder mundial en su producción. La mayoría del etanol de caña de azúcar del país se vende a consumidores nacionales, que en 2018 usaron 33 mil millones de litros (7,26 mil millones de galones). Esta oleada de biocombustibles está impulsada en parte por la ley brasileña que requiere que la gasolina se mezcle con 27 por ciento de etanol para producir un combustible mezclado. En Brasil, la mayoría de los vehículos livianos se conocen como “combustible flexible”, capaces de funcionar con combustible mezclado o con 100% de etanol, lo que les da a los conductores una opción.

Medición de la demanda futura

El estudio, dirigido por Milton de Andrade Junior, un investigador de doctorado en la Universidad de Queensland en Australia, investigó el impacto en la expansión de las plantaciones de caña de azúcar al modelar una variedad de escenarios de demanda de etanol probablemente para 2030 basados ​​en proyecciones de PIB variable, crecimiento de la población y pronósticos de precios del combustible.

Los investigadores consideraron tres escenarios de política: un escenario de alta demanda en el que se favorecen los combustibles renovables y la combinación de combustible obligatoria aumenta al 35 por ciento de etanol; un escenario de baja demanda donde se prefieren los combustibles fósiles y el mandato disminuye al 20 por ciento de etanol; y un escenario de negocios como siempre donde la mezcla se mantiene estable en 27 por ciento.

Los autores predijeron que la demanda de etanol aumentaría en 17.5 millones de toneladas (de equivalente de petróleo) en el escenario de combustibles fósiles, y 34.4 millones de toneladas métricas en el escenario de energías renovables, lo que representa un aumento del 11 por ciento y 119 por ciento, respectivamente, sobre los niveles actuales de producción.

Las políticas que favorecen los combustibles fósiles conducirían a la demanda de 1.2 millones de hectáreas (4,633 millas cuadradas) de nuevas plantaciones de caña de azúcar para 2030, mientras que las políticas centradas en las energías renovables impulsarían esa expansión a 5 millones de hectáreas (19,305 millas cuadradas), un área de nueva producción aproximadamente tamaño de Costa Rica.

David Lapola, un modelista del sistema terrestre de la Universidad de Campinas en el estado de São Paulo, que no participó en la investigación, dice que no está sorprendido por los hallazgos. “Por supuesto, la demanda de transporte y las políticas relacionadas con eso … afectarán la demanda futura”, dijo. Sin embargo, “lo bueno es que lo ponen en números”.

Lapola señala algunas incertidumbres: el etanol no es el único producto posible de la caña de azúcar: las cañas cosechadas también pueden, por ejemplo, procesarse en azúcares para su uso en los alimentos, algo que, según los autores, no tuvieron en cuenta. Entonces, incluso si la demanda interna de Brasil de etanol disminuye, la producción de caña de azúcar puede crecer junto con la demanda mundial de azúcar.

Gestionar la producción para reducir las emisiones y la deforestación.

Si bien los biocombustibles a base de caña de azúcar se denominan típicamente renovables, “si el uso de etanol realmente reduce las emisiones de gases de efecto invernadero depende de cómo se produce la caña de azúcar”, explica la geocientífica Akenya Alkimim de la Universidade Federal de Vicosa en Minas Gerais, Brasil.

El año pasado, Alkimim informó los resultados del modelado por computadora, demostrando que por cada hectárea deforestada en el Amazonas, las plantaciones de caña de azúcar liberarían 608 toneladas de dióxido de carbono a la atmósfera, creando una “deuda de carbono” total que llevaría 62 años de producción de biocombustibles a pagar. . Entonces, ella pregunta: “¿Cuál sería el propósito de cambiar a una” energía limpia “[biocombustible renovable] si resultara en una deuda de carbono general más alta?”

Sin embargo, si Brasil satisface sus crecientes necesidades de producción de caña de azúcar no a través de la nueva deforestación, sino al convertir los pastos existentes en tierras de cultivo, eso liberaría menos de una décima parte del CO2 y solo tomaría seis años para pagar la deuda de carbono.

La necesidad de una ganadería intensificada

La expansión de la caña de azúcar en los pastos existentes aún podría conducir indirectamente a un aumento de las emisiones de carbono si ese cambio en el uso de la tierra simplemente desplaza al ganado de las tierras de pastoreo ya degradadas, causando que los ganaderos se deforesten en otros lugares. En un estudio de 2010, Lapola estimó que la expansión de la caña de azúcar podría generar hasta 52,000 kilómetros cuadrados (20,077 millas cuadradas) de este tipo de deforestación indirecta para 2020, creando una deuda de carbono que tomaría 40 años en pagarse.

Afortunadamente, este peor de los casos no se ha confirmado. En cambio, Lapola y sus colegas han observado una secuencia diferente de eventos: los ganaderos que abandonan el pasto degradado, tienden a intensificar el uso de la tierra al multiplicar el número de vacas pastadas por hectárea en otra parte, una práctica de mejor uso conocida como “mayor densidad de población” que minimiza los nuevos deforestación.

Se predice que esta tendencia de intensificación del uso de la tierra continuará en los modelos de Andrade Junior, con aumentos en la densidad de existencias cruciales para evitar que la expansión de la caña de azúcar impulse la deforestación. “Dado que las tasas de almacenamiento en Brasil son muy bajas en comparación con su potencial … los mayores rendimientos de pastos ahorran tierra para la expansión de la agricultura sin comprometer la producción de carne y leche”, dijo de Andrade Junior.

 

Contabilizar las políticas gubernamentales cambiantes.

En el presente estudio, de Andrade Junior y sus colegas aplicaron GLOBIOM-Brasil, un modelo de uso de la tierra creado por Brasil para predecir qué tipos de tierra serían los más afectados por la expansión proyectada de la caña de azúcar. El equipo sugiere que las políticas de combustible del gobierno tendrán solo un efecto menor en la pérdida futura de vegetación nativa, porque los tres escenarios de estudio predijeron que las expansiones tendrían lugar casi exclusivamente dentro de los pastizales y no requerirían una nueva deforestación.

Esto se debe en parte a que los modelos incluyen el Zoneamento Agroecologico de Cana-de-açúcar (ZAE CANA), normas gubernamentales de zonificación aprobadas en 2009 que excluyen los subsidios federales para los productores de caña de azúcar en regiones ambientalmente sensibles, incluidos los humedales del Amazonas y el Pantanal. Pero el 5 de noviembre, el presidente Bolsonaro emitió un decreto que revoca las regulaciones de zonificación para la industria de la caña de azúcar, abriendo el Amazonas y otras áreas de bosque primario al cultivo de caña expandido.

Si bien el gobierno afirma que la medida es necesaria para reducir la burocracia e impulsar la industria del etanol, los expertos criticaron la medida y dijeron que abrir dos biomas extremadamente frágiles a la expansión de la caña de azúcar es injustificable e innecesario.

“Bolsonaro debe entender que Brasil no necesita elegir entre conservación y desarrollo económico”, explicó Alkimim.

Aline Soterroni, coautora del estudio de modelaje, describió el movimiento de Bolsonaro como “completamente innecesario … Es posible satisfacer una alta demanda de etanol de caña de azúcar en los próximos años expandiendo el área de caña de azúcar sobre pasturas de baja productividad y respetando completamente las [reglas de zonificación ],” ella dijo. ZAE CANA dejó alrededor de 60 millones de hectáreas (231,661 millas cuadradas) en Brasil fuera del Amazonas y el Pantanal abiertas al cultivo de la caña de azúcar, un área seis veces mayor que las plantaciones actuales de caña de azúcar en el país, y más que suficiente para satisfacer incluso el escenario de mayor demanda. evitando el bosque primario.

La derogación fue una sorpresa para muchos, ya que aparentemente no fue impulsada por la presión de la industria. Los representantes de la industria local han rechazado previamente la idea como un riesgo innecesario para la reputación ambiental positiva de la industria de la caña, que históricamente se ha distanciado de la deforestación amazónica.

En una declaración publicada en el sitio web de la Asociación Brasileña de la Industria de la Caña de Azúcar (UNICA), la organización reafirmó su compromiso con la Política Nacional de Biocombustibles (RenovaBio), una iniciativa voluntaria que prohíbe la deforestación y recompensa la producción de combustible.

Los expertos esperan que RenovaBio, combinado con el Código Forestal Brasileño actual, que exige que se conserve el 80 por ciento de las tierras de propiedad privada en la Amazonía Legal, limite la expansión de la caña de azúcar a pastos degradados y otras tierras agrícolas ya existentes, a pesar de la pérdida de las regulaciones ZAE.

Permanecer dentro de estas áreas sirve a los intereses de la industria porque los ecosistemas amazónico y pantanal son poco adecuados para el cultivo de caña y carecen de la infraestructura existente para apoyar nuevas plantaciones. Las áreas en otros lugares permitidos por la ZAE ahora revocada incluyeron las “condiciones más favorables del suelo y el clima para los cultivos de caña de azúcar en Brasil, por lo que es natural que los productores favorezcan esas regiones, independientemente del clima político actual”, dijo de Andrade Junior.

“Al menos en los [próximos años] no debería traer mucha diferencia al juego de la caña de azúcar”, coincidió Lapola. “[No habrá] plantaciones de caña de azúcar donde no haya un ingenio para procesar la cosecha”.

 

Salvar el Amazonas para salvar la cara

A largo plazo, puede que no tenga sentido económico para los productores de caña de azúcar expandirse al Amazonas o al Pantanal, porque hacerlo podría limitar el mercado de exportación. Si incluso una fracción del bioetanol de Brasil se asociara con la deforestación de la Amazonía, toda la industria podría estar sujeta a boicots a nivel de consumidor, distribuidor o nacional.

“La industria de la caña de azúcar no quiere involucrarse en los problemas de deforestación, por lo que podrían mantenerse alejados de la región”, dijo Lapola.

A diferencia del etanol de maíz producido en los EE. UU., Que emite más gases de efecto invernadero de los que absorbe, el etanol de caña de azúcar se acepta para la importación a la UE, Japón y otros países con estrictas regulaciones de importación, lo que le da a Brasil una ventaja ambiental competitiva sobre otros grandes productores de biocombustibles.

La expansión de Amazon podría inclinar la balanza sobre las emisiones de gases de efecto invernadero del etanol de caña de azúcar, dificultando la comercialización como fuente de energía renovable y obstaculizando los propios esfuerzos de Brasil para frenar las emisiones de carbono según el Acuerdo Climático de París 2015. La “decisión de Bolsonaro puede poner a este importante producto bajo riesgo de boicot, algo que no es de interés económico para el propio sector del etanol”, dijo Soterroni.

 

¿La decisión ZAE de Bolsonaro es una amenaza para la industria de la caña?

La derogación de la ZAE por parte de Bolsonaro coincide con la publicación de las estadísticas de emisiones de gases de efecto invernadero para 2018 por parte de la iniciativa de monitoreo de gases de efecto invernadero Sistema de Estimaciones de Emisiones y Remociones de Gases de Efeito Estufa (SEEG). Las cifras muestran que las emisiones totales de gases de efecto invernadero de Brasil se mantuvieron estables en 2018 a pesar del aumento de la deforestación, como resultado del aumento del consumo de bioetanol, que redujo las emisiones de carbono del sector energético en un 5 por ciento. Sin embargo, los aumentos dramáticos en la deforestación y los incendios forestales observados en 2019 hacen improbable que el sector de las energías renovables pueda compensar las futuras emisiones crecientes.

Alkimim sugiere que esta combinación de factores eventualmente puede llevar al poderoso lobby agrícola brasileño, conocido como bancada rurlista, a presionar a Bolsonaro para que restablezca ZAE para evitar empañar la reputación de energía renovable de la industria. El Presidente “se verá obligado a cambiar sus políticas si afectan [negativamente] a los agronegocios brasileños”.

Por lo tanto, a pesar de la disminución de las protecciones de la Amazonía y el Pantanal, la producción de biocombustibles de etanol puede llegar a ser un medio práctico para satisfacer las crecientes demandas de transporte de Brasil, evitando la pérdida de bosques y manteniendo bajas las emisiones de carbono. “La conversión de pasturas, especialmente pasturas degradadas, a producción de etanol podría considerarse como una estrategia viable para que Brasil combata las emisiones de GEI [gases de efecto invernadero]”, concluyó Alkimim.

Pero Lapola advierte que los biocombustibles líquidos pronto perderán su atractivo: “Creo que los autores aquí, y probablemente todos, están subestimando la velocidad a la que los híbridos y los autos totalmente eléctricos pueden dominar el mercado en la próxima década o dos”.

De Andrade Junior, M. A. U., Valin, H., Soterroni, A. C., Ramos, F. M., & Halog, A. (2019). Exploring future scenarios of ethanol demand in Brazil and their land-use implications. Energy Policy134, 110958. Doi: 10.1016/j.enpol.2019.110958